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La distillation à la vapeur d’eau

Obtenir une huile essentielle

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Pour la petite histoire…

Le procédé de distillation à la vapeur d’eau est très ancien, ce sont les Égyptiens qui auraient créé les premières machines à distiller. Mais c’est le Perse Avicenne qui a amélioré ce concept en élaborant un alambic proche de celui encore utilisé à aujourd’hui. Il fabriqua la première huile essentielle pure : l’huile essentielle de roses.

Le saviez-vous ?

Le temps de distillation ainsi que la température de chauffe est différent en fonction de la plante à distiller. D’ailleurs, certaines plantes sont distillées fraîches et d’autres sèches afin d’obtenir la meilleure production d’huile essentielle de la plante en question.

Comment fonctionne le procédé de distillation à la vapeur d’eau ?

La machine utilisée est l’alambic. Le procédé consiste à faire chauffer de l’eau dans une chaudière, la vapeur d’eau traverse une colonne pour rejoindre le corps de l’alambic où se trouve la plante. En traversant la plante, la vapeur d’eau détruit les cellules végétales et entraîne les molécules odorantes avec elle. La vapeur d’eau concentrée en huile essentielle finit son chemin dans un condenseur (procédé de refroidissement) afin de recueillir le liquide dans ce que l’on appelle un essencier.

L’huile essentielle et l’eau, appelé hydrolat, n’ont pas la même densité et se séparent donc dans cet essencier.

L’hydrolat est soit récupéré, soit remis en chaudière pour un nouveau cycle de distillation. Il contient beaucoup moins de molécules aromatiques que l’huile essentielle mais cela suffit pour qu’il intéresse l’industrie cosmétique.

Si les huiles essentielles sont très stables, les hydrolats ont des risques élevés face aux contaminations microbiologiques.

Les huiles essentielles sont, elles, sensibles à la lumière et à la chaleur c’est pourquoi elles sont le plus souvent conditionnées dans des flacons en verre opaque.


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